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经济学的万花筒/读经济思想史的8大收获

2015-11-20   

——《经济思想史》

篇首语

今天,很多经济学词汇已经成为日常语言的一部分,经济学也以其实用性受到越来越多人的追捧,实际上,经济学有非常多的侧面,而一本好读的经济思想史无疑是让我们深入了解经济学作为一门学问的成长与个性的万花筒,从中可以看到经济学模型的思辨,也可以感受经济学家的温度,还可以体会经济思想演进的波澜。现在就和你分享读经济思想史的8大收获。


在艰难的知识领域准备奋勇前进的学生们可能会有疑问:“为什么研究经济理论?为什么研究它的历史?值得这样努力吗?”


首先,这样的研究可以增强一个人对当代经济思想的理解。举例来说,我们将看到收益递减及规模收益等这些概念,如何为现代短期长期供给分析铺平了道路;以及边际效用和无差异曲线模型如何引致现代需求理论的出现。你也许会发现,正如马克·布劳格所说:“当代理论还带着已解决的过去的问题的疤痕,已更正的过去的谬误的痕迹,如果不是作为过去流传下来的遗产,则不可能完全被理解。”


其次,经济学中仍然存在很多未被解决、未被回答的问题。我们对过去的成功、错误、僵局的理解对回答和解决这些问题都是有帮助的。


最后,最重要的是,研究经济思想史可以观察和理解我们的过去,正在变化的思想和问题,以及发展的方向。它帮助我们认识到没有哪一群人可以垄断真理,很多群体和个人都对知识、文化和物质继承的丰富性和多样性作出了贡献。研究经济思想演进和与之相联系的变化的社会背景,能够帮助阐释我们所关心的其他领域的变化,如政治、艺术、文学、音乐、哲学和自然科学。当然,这是一种相互的关系,更好地理解这些领域的知识能有助于解释变化的经济思想。


如果能够得出一些结论的话,那么我们能够从经济思想史的研究中得出哪些结论呢?其他的观察者可能会得出不同的结论,而以下是我们的结论。


·经济学是一个动态的学科。我们对经济学原理和经济运行的理解随着时间的流逝而不断向前进步,并且仍在发展之中。这一领域中的新的思想和发展经常伴随着其他的思想和发展。后来的一些思想扩展、加强和提高了现存的知识基础;而另外一些理论和研究则对新的思想提出了挑战。这种思想的扩展与竞争并不总是产生科学意义上的“真理”,但是它们产生了一个广泛的、几乎广为接受的经济学基本原理的主体。在这一领域中这种原理仍在不断出现。


·当时的重大事件和日益提高的专业化都不能单独解释经济理论的发展。在一些情形中,正是当时的重大事件激发了经济理论的新的发展。但是在另外一些情形中,新理论的进展几乎完全独立于当时的事件。经济学家中日益增长的专业化精神、对理解尚未解决的难题与改进现有理论的突出兴趣,是这一学科发展的主要因素。


·个别经济学家“至关重要”。经济思想家进行经济学思考。我们已经发现,个别经济学家在经济理论和方法的历史中具有重要的影响,他们之于经济学,就像牛顿和爱因斯坦之于物理学、达尔文之于生物学一样。很明显这并不意味着经济学的发展应该完全归功于我们在本书中所讨论过的那些经济学家。对于所研究过的每一位经济学家,其背后都有成百上千的对这一学科的发展作出重大贡献的其他经济学家。关于一个主题的每一部著作和每一篇期刊论文都直接或间接地对经济思想的发展作出了贡献。


·新思想很少导致对现有传统的全部放弃。经济学中的新思想通常是与以前的思想主体相联系的,尽管它可能改变或转换这一旧的传统,但它很少会取代旧传统。正如斯蒂格勒所说:“人类思想史最突出的经验之一便是新的思想并没有导致对以前传统的放弃;新的思想为现存的主体所吞没,且现存的主体在此之后会有些不同。有时会更好一些。”


·经济学已经变得日益专门化。随着总体经济学知识的不断增加,经济学家发现,专门研究这一学科的一个或有限几个领域变得越来越必要且有用。在过去的几十年中,经济学的一个或两个领域内的这些专门化对这一学科产生了巨大的总效应。“大的思考”——对宽广的、无所不包的理论的论证——仍在发生,但趋向于在经济学的某些具体的子领域内发生而不是经济学整个学科。大量的注意力被集中到了“小的思考”上,它试图在更加宽广的经济学难题之中填补一些小的空白。


·实证经济学和规范经济学的思想在经济学中都非常重要。几百年以来,经济学这一学科逐渐远离了“政治经济学”——强调政策和“应该是什么”,而转向了“实证经济学”——避免价值判断而主要集中于发现和阐明经济现象之中的一致性(“是什么”)。但是我们的研究同样表明,“政治经济学”或规范经济学对于公众认识经济学原理作出了重要的贡献,并且帮助推进了经济学学科本身的发展。



·经济学越来越多地将数学和统计学结合到它的基本方法之中。在过去的几十年中,计量经济学已经成为新古典主义和凯恩斯主义传统中的标准常客。但一些人宣称,数学更适合于“小的思考”而不是“大的思考”,因此它使这一学科过多地向前者倾斜。


·经济学和经济的未来发展难以预测。确定性地预测经济学和经济中后来的事件及其发展几乎是不可能的。人们和人们在其中发挥作用的经济体制在面对经济环境的变化时表现出了显著的适应力。我们也必须抵制作出如下结论的冲动:今天的风潮就一定是明天的风潮。但是我们对历史记录的回顾非常清楚地表明一件事:经济学中新的发展必将发生。我们今天所了解的经济学知识不足以持续我们的一生。有些讽刺意味的是,对经济学历史的研究告诉了我们紧随潮流的重要性。它也恳求我们要保持一个开放的、有辨识能力的头脑。


·很遗憾,知识和理解的积累并不必然导致一个更好的世界。即使所有人都完全充分了解经济事务,争执和冲突还是会存在的,希望随着我们经济知识的增长和对社会问题掌握程度的提高,以及物质财富的增加,对生活中的文化、美学和智力方面的鉴赏能力的扩展,我们会变得更加文明,更加人道,更加关心彼此。如果研究过去及现在的经济理论和问题能有助于实现这些目标,这些努力将是值得的。


注:上文节选自《经济思想史(第8版)》,斯坦利·L.布鲁,兰迪·R.格兰特【著】,略作修改。


书籍简介:《经济思想史(第8版)》是最权威的经济思想史书籍之一,作者布鲁等按照经济思想发展的时间顺序,介绍了自重商主义时代以来经济学各个重要流派及其代表人物的观点,并且大量引用原著,注重各种思想的碰撞交融,突出历史与现实结合,逻辑分明、语言清晰,为我们提供了一条回顾经济思想发展历程的独特途径,也为我们理解现代经济学提供了一个历史视角。

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