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为什么货币天然是黄金?

2015-11-20   


近日印度总理莫迪访华引燃了民众对印度话题的讨论热潮。古中国和古印度同为文明古国,而今同为金砖国家成员。更有趣的是,两国人对黄金有着不竭的喜爱。惠勒的《帝国边境外的罗马》记载着公元1世纪罗马人与印度人的交易中“希腊人建造精美的船只携带着金币而来,携带着胡椒而去。”而前几年的疯狂抢金大战也让中国大妈一战成名。事实上,几百年以来,当社会需要使用某种形式的商品货币时,最常见的选择就是金本位。黄金如此受“宠爱”是有合理的科学基础的。

元素周期表列出了118种不同的化学元素。可是几千年来,人们真正喜欢的只有一种:金。几千年来黄金一直作为货币使用,它的价格早已直冲云霄了。


为什么是金?为什么不是锇、锂,或者钌?

我们去请教了一位专家:哥伦比亚大学的化学专家Sanat Kumar。我们请他拿出元素周期表,开始排除那些不适于当作货币的元素。


元素周期表看起来有点像游戏卡:每个方格都有一种不同的元素——一格是碳,一格是金,以此类推。


Sanat从周期表的最右边开始疏理。这部分元素有非常富有魅力的特性:它们不会改变。它们在化学意义上非常稳定。


但它们都有一个巨大的缺陷:它们都是气态。你可以把所有气态的钱放进罐子里,但一旦把罐子打开,你可就破产了。所以Sanat把右列都划掉了。


然后他就转到了最左边,指着其中一个元素:锂。


“如果你把锂暴露在空气里,它就会引起一场大火,这场大火能烧毁一堵水泥墙。”他说。


随时都能自燃的钱可不好。实际上,你不会希望你的钱产生任何自发的化学反应。


可是元素周期表上的许多元素都是容易产生化学反应的。


不是所有这些易反应的化学元素都会突然燃烧。但很多时候它们易受腐蚀,而分解成小块。


这样Sanat又划掉了38种元素,因为它们都是易反应的。


然后我们就问他周期表底部那两行奇怪的元素。它们从主要表格中分离出来,有些名字听起来很棒——钷、锿。


原来它们都是放射性的——在口袋里放上一些锿,一年之后你就死亡了。


所以我们把元素从118种减少到了30种,我们总结出三项基本原则:

(1) 不是气体;

(2) 不会自燃或者燃烧;

(3) 不会杀人。


现在Sanat又加了一条:你希望它是稀缺的。这条原则让他又划掉了周期表上面的许多方格,因为这些元素世界上有太多太多。


同时你又不能用那些太稀有的元素。所以,锇——通过陨星坠落才能来到地球上的元素——也被划掉了。


这样我们就只有5种元素了:铑、钯、银、铂和金。所有这些都是稀有金属。


但即使这样,我们还得划掉几个。银当然一直被作为货币广泛使用,但它容易起化学反应而失去光泽。所以Sanat说,银不是最佳选择。


早期文明不大可能用铑或者钯,因为到19世纪早期它们才被发现。


这样就只剩下铂和金了。这两种元素都可以在河流或溪流中找到。


但是,如果你生活在古代,想制造铂硬币,你可能需要来自未来的熔炉,因为铂的熔点是3 000华氏度(约合1 649摄氏度)。


而金正好可以在低很多的温度下熔化,这使前工业时代的人们易于掌握。


所以,我们问Sanat,如果我们倒拨时钟重新开始历史,世界会有所不同吗?或者金是不是还会成为被选中的元素?


“就地球而言,在我们可选的范围之内,金是最佳选择”,他说:“别无他路。”


(原文选自《经济学原理(第7版):宏观经济学分册》新闻摘录“为什么是黄金?”)

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